Student team wants to heal skin with squid protein

Thursday, June 6, 2019

Healing burns with a squid teeth. That is the goal of 11 ambitious Leiden students who will participate in the international iGEM competition this year. To be able to carry out their project this summer, the students want to raise almost ten thousand euros.

International Genetically Engineered Machine (iGEM) is a competition in which student teams from all over the world use synthetic biology to solve a social problem.

>Read more in Dutch

 

Studententeam wil huid genezen met inktviseiwit

Brandwonden herstellen met een speciale stof uit inktvistanden. Dat is het doel van 11 ambitieuze Leidse studenten die dit jaar mee doen aan de internationale wedstrijd iGEM. Om hun project deze zomer uit te kunnen voeren, willen de studenten bijna tienduizend euro ophalen.

International Genetically Engineered Machine (iGEM) is een wedstrijd waarbij studententeams van over de hele wereld synthetische biologie inzetten om een maatschappelijk probleem op te lossen. Het Leidse team, dat uit 11 bètastudenten bestaat, focust zich deze zomer op een onlangs ontdekt eiwit in de zuignaptanden van de Humboldtpijlinktvis: suckerine. Dit stofje zorgt ervoor dat de tanden waarmee de inktvis zijn prooi vangt, sterk en flexibel zijn. De studenten willen dit eiwit gebruiken om beschadigde huid te helpen herstellen.

Flexibel en sterk

Suckerine is een zeer veelzijdig biomateriaal. ‘Het eiwit bestaat uit twee modules: de een zorgt voor flexibiliteit en de ander voor sterkte’, vertelt Jo-Anne Verschoor, masterstudente Biologie. ‘Daarom kun je het zo sterk maken als je zelf wilt: bijvoorbeeld zo sterk als bot of meer flexibel zoals huid.’ Suckerine kan ook verschillende vormen aannemen, legt de studente uit. ‘Als je het verhit, lijkt het op een dun laagje plastic. Als je er water aan toevoegt, wordt het een soort gel.’

Gel of pleister

Het team focust zich op huid die zichzelf niet meer goed kan helen, bijvoorbeeld door brandwonden. ‘We willen onderzoeken of suckerine een geschikt materiaal is om een pleister of gel van te maken die de wondheling stimuleert,’ zegt Jo-Anne. ‘Aan de gel willen we bijvoorbeeld antimicrobiële stoffen binden, zodat we een infectie tegen kunnen gaan. Dat is heel belangrijk als je brandwonden wilt genezen.’

Een belangrijk onderdeel van het project is om suckerine in grote hoeveelheden door bacteriën te laten produceren. ‘We willen uiteraard geen inktvissen gebruiken om het stofje te verkrijgen,’ legt bachelorstudent Biologie Maarten Lubbers uit. ‘Daarom krijgen we van een onderzoeksgroep in Singapore de genetische code van het eiwit. Daarna gaan we zelf nog drie andere varianten maken. We willen kijken welke vorm het beste werkt, of dat we een combinatie nodig hebben.’

Crowdfunding

Op dit moment zijn de studenten hard bezig om hun project voor te bereiden. Ze gaan langs bedrijven en spreken met biotechnologen en specialisten in brandwonden. Ook zijn de studenten een crowdfunding gestart waarmee ze 9800 euro willen ophalen. Ze hebben namelijk veel materialen nodig in het laboratorium, waaronder bioreactoren: grote vaten die de productie van het eiwit verhogen. ‘Met deze actie willen we mensen ook in een vroeg stadium bij ons onderzoek betrekken,’ zegt Maarten. ‘Als mensen een bijdrage doen, krijgen ze bijvoorbeeld een virtuele labtour of een stripboek.’

Wij zijn de toekomst

De studenten doen al het laboratoriumwerk deze zomer zelf. Eind oktober presenteren ze hun onderzoek in Boston, waar ze de competitie aangaan met 314 andere studententeams. Dat wordt hard werken, weten Jo-Anne en Maarten, maar ze hebben er veel zin in. ‘Ik wilde altijd al dierkunde met biotechnologie combineren,’ zegt Maarten. ‘iGEM is een mooie manier om dat te kunnen doen.’ Jo-Anne vult aan: ‘Wij zijn de toekomst en kunnen hiermee laten zien dat we echt iets kunnen betekenen voor de wetenschap en de samenleving.’

Biotech Training Facility: unique professional GMP and biosafety courses in a state-of-the-art environment.

BTF